McCormicks chiffer gäckar FBI

mccormickcode

Han kunde knappt stava sitt eget namn – men han kunde konstruera ett chiffer som USA:s främsta experter inte klarar av att lösa.

Nu har de tvingats ge upp. Nu ber FBI allmänheten om hjälp att lösa Ricky McCormicks hemliga kod.

mccormickDet var i juni 1999 som Ricky McCormick, 41 år, hittades död. Klädd i skitiga Lee-jeans och en vit T-shirt, med ansiktet nertryckt i leran och bortruttnade fingertoppar, låg han dumpad i ett majsfält utanför St Louis. Det var en illa medfaren kropp som hamnade på rättsmedicinarnas bord, och de kom till slutsatsen att han hade blivit mördad. Ett sorgligt slut på ett ganska sorgligt liv.

Ricky McCormick hoppade av skolan i tonåren. Han kunde knappt läsa och skriva, och han levde en kringflackande tillvaro i St Louisregionen, ibland bodde han hos sin gamla mor. Hon beskriver sin son som efterbliven. En kusin som stod honom nära menar att Ricky levde i sin egen värld och att han troligen led av schizofreni eller var bipolär. Det är dock oklart om Ricky någonsin behandlades för någon psykisk sjukdom.

Ricky McCormick hade aldrig varit gift, men han var far till minst fyra barn. Två av dessa fick han tillsammans med en mycket ung flicka i början på 1990-talet. 1992 dömdes han till fängelse för våldtäkt på denna flicka, som då var yngre än fjorton år. Enligt rätten skulle han ha inlett sexuell samvaro med henne när hon var bara elva år. Efter att han avtjänat elva månader av straffet släpptes han, och var tillbaka på gatorna i St Louis.

Hans fasta inkomst var den lilla sjukpenning som han fick för sina kroniska hjärtproblem. Annars drog han in lite pengar på tillfälliga ströjobb som diskare, städare och på bensinmackar, oftast på nattskiftet. Enligt uppgift extraknäckte han också som marijuanakurir.

Ricky McCormick kedjerökte och drack enorma mängder kaffe, vilket naturligtvis inte var bra för en man som led av både astma och dåligt hjärta. Men han missbrukade av allt att döma varken alkohol eller narkotika.

Bilden av Ricky McCormick är bilden av en fattig man på samhällets skuggsida, en man som fått sina törnar genom åren, och en man som nog inte alltid hade varit så ädel mot dem han mötte på vägen. Det fanns med största sannolikhet människor i hans närhet som gärna ville se honom död, och där fanns nog också människor som var kapabla att ta livet av honom.

Polisen lyckades inte lösa mordet och fallet började kallna. Ricky McCormick verkade bli en av alla dessa fattiga amerikanska män s0m möter en alldeles för tidig och våldsam död för att sedan bli bortglömda.

McCormickNotesMen tolv år efter mordet förändrades allting. Då berättade FBI plötsligt om de två lapparna med handskrivna kodade meddelanden som man hade hittat i McCormicks fickor. Det visade sig att McCormicks chiffer hade gäckat världens bästa kodknäckare i över tio år. CRRU, FBI:s avdelning för avkodifiering och utpressning, gruppen som knäckte nazispionernas chiffer under andra världskriget, hade gått bet på ett chiffer konstruerat av en man som inte ens gått ut high school.

Chiffret på McCormicks lappar ligger nu som nummer tre på CRRU:s topplista över olösta fall, efter Zodiac-mördarens chiffer från 1969 och ett hemligt hotbrev som skickats till en icke angiven statlig myndighet på 1980-talet.

FBI:s avkodifierare löser vanligen ett chiffer på några timmar. De arbetar metodiskt, i fyra steg. Steg ett är att identifiera vilket språk som använts. Steg två är att avgöra vilken typ av system chiffermakaren använt sig av, om bokstäverna bara är utbytta sinsemellan rakt igenom, eller om olika bokstäver står för olika saker, till exempel kan en bokstav stå för en speciell person eller plats. Steg tre är att rekonstruera nyckeln s0m förklarar hur bokstäverna är utbytta och steg fyra är att tillämpa denna för att lösa chiffret.

CRRU-chefen Dan Olson arbetade personligen med McCormicks kod i två veckor, utan att komma längre än till steg två. Språket som användes var engelska, men sedan tog det stopp.

Olson vände sig till sina kollegor. Femton till tjugo analytiker kämpade med chiffret, men de misslyckades. Liksom 25 hängivna amatörkodknäckare på American Cryptogram Associations årliga konvent i Ontario.

Kan verkligen en illitterat, fattig och halvkriminell man ha konstruerat ett så sinnrikt chiffer?

Det finns de som tvivlar och som menar att det som står på lapparna bara är meningslöst klotter, siffror och bokstäver upprabblade slumpmässigt av en psykiskt störd person som kanske trodde att han skrev hemliga meddelanden.

Men CRRU-chefen Olson är säker på att det är ett riktigt chiffer.

Vi får in massor med meningslöst svammel, där folk bara låtit fingrarna fara över tangentbordet. Men det här är annorlunda, det är inte slumpmässigt. Det finns många tecken på att det här går att lösa, många mönster.”

Och Olson tror att McCormick skrivit chiffret själv.

”Jag är övertygad om det. Koderna är skrivna på ett sätt som tyder på att någon gjort anteckningar för sitt eget bruk, snarare än skrivit något till någon annan.”

Olson är också övertygad om att chiffrets hemligheter kan ge polisen viktiga ledtrådar för att lösa mordet på McCormick. Därför tog han det smått sensationella beslutet att lägga ut lapparna på nätet och be allmänheten om hjälp med att tolka dem.

Och FBI har fått ett massivt gensvar. Tusentals mer eller mindre avancerade kodknäckare har tyckt sig kunna utläsa allt ifrån shoppinglistor till berättelser om McCormicks psykiska ohälsa. Men mysteriet med chiffret är, liksom mordet, är fortfarande olöst.

Vad tror du det står på McCormicks mystiska lappar?